French to English Translation of Vital Guerin History

When researching into your family history you may come across documents and stories in foreign languages.  This story about one of my ancestors was found in a French Family History website.  Luckily, I have a fiance who speaks French and completed the translation into English.

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*The French material is from the website:
http://galaxie.guerin.free.fr/guppy/articles.php?lng=fr&pg=55

Vital Guérin, fondateur de Saint-Paul (Minnesota)
1812 – 1870

Plusieurs Québécois se sont dirigés vers l’ouest canadien vers 1820, mais en 1821, une épouvantable inondation de la Rivière Rouge, près de Winnipeg les força à quitter l’actuel Manitoba pour se diriger vers le sud. C’est pourquoi l’on retrouve un grand nombre de Canadiens Français de ce qui est devenu le Minnesota. C’est même à un Guérin, Vital Guérin, dit Lafontaine, qu’est attribuée la fondation de Saint-Paul, capitale du futur état.
Vital Guérin serait né à Saint-Rémy le 17 juillet 1812. Son père Louis, mort en 1865, était un voyageur comme Vital le sera à son tour, au service en 1832 de Gabriel Franchère, agent d’une importante compagnie de fourrures. Il fut chargé de conduire trois barges de marchandises de Montréal à Memphis (Minnesota) avec 132 hommes sous ses ordres pour une expédition qui dura du printemps à l’automne. Rendu aux USA, il y travailla pendant trois ans pour Jean-Baptiste Faribault et Pierre Provençal à Mendota et Traverse des Sioux.
Une vaste région ayant été ouverte à la colonisation, fatigué des voyages, Vital s’installa sur un vaste domaine qu’un certain Michel Phélan avait du abandonner du seul fait qu’il avait été emprisonné pour meurtre. Vital y construisit une cabane de troncs d’arbres à l’endroit où s’élève maintenant l’édifice Ingersoll’s block en plein coeur de Saint-Paul.
Un domaine voisin portait un nom peu banal et d’origine amusante: Oeil de Cochon. En effet, avant Vital Guérin, y vivait un certain Pierre Parent, gaillard pas très catholique, grand amateur de bouteilles et de trafics en tous genres, mais de préférence capables de l’enrichir rapidement et roulant les biceps pour décourager ceux qui ne seraient pas de son avis. Ajoutons qu’il était borgne et roulait son seul oeil valide de manière inquiétante, d’où son nom qui resta au domaine.
Mais revenons à notre ami Vital. Les moeurs de l’ouest américain n’étant pas précisément ceux de chastes rosières, il fut menacé par d’autres colons qui voulaient le chasser pour s’installer à sa place. Il s’associa donc avec Pierre Gervais en lui vendant la moitié de sa propriété. Mais ce dernier abandonna vite la partie et Vital se rapprocha d’Abraham Perry, un horloger suisse qui élevait des bestiaux près de Saint-Paul. Père d’une famille nombreuse et voulant caser sa progéniture féminine, il le maria à sa fille Adèle et la cérémonie se déroula à Mendota le 26 janvier 1841.
Adèle devait être une maîtresse femme et conduisait les boeufs pendant que Vital défonçait le sol vierge. Leur existence était loin d’être confortable car leur cabane d’origine en troncs d’arbres mesurait environ cinq mètres sur sept, sous un toit en écorce de bouleau. Pas de poêle et peu d’ustensiles de cuisine, comme lit, une couchette remplie de paille et un coffre qui servait de table.
Le voisinage lui même était loin d’être de tout repos. Beaucoup comme Oeil de Cochon faisaient le trafic de l’alcool. Ils le vendaient aux indiens qui se livraient à des carnages quand ils en avaient trop bu. Ils tuèrent un jour une vache et un cochon à notre ami Vital. Mais ce n’était encore rien. Dix sauvages éméchés attaquèrent sa cabane, brisèrent une fenêtre et s’apprêtaient à massacrer tout le monde. Vital sortit menaçant de faire sauter la cervelle du premier qui approcherait, mais que voulez vous faire contre dix?. Bec de Faucon intervint, chassa les agresseurs, alors qu’Adèle et son bébé de deux mois s’étaient réfugiés chez le voisin. Ils avaient eu chaud.

La ville se développa rapidement à l’arrivée de nombreux arrivants. En 1849, Vital se fit construire une belle maison au coin de la septième rue et de celle de Wabaska. C’était d’autant plus nécessaire qu’ils avaient quatorze enfants et avaient vécu jusqu’ici entassés dans la vielle cabane comme des Parisiens dans leur métro.
Vital aurait pu être fort riche, car il possédait d’immenses terrains dans ce qui devint le centre urbain de Saint-Paul. Malheureusement, il en avait vendu une bonne partie avant l’augmentation de leur prix. Puis quand l’évêché fut fondé, il vendit encore le terrain pour 800 dollars. C’était donné.

Vital fit partie de la délégation qui en 1848, se rendit à Washington pour demander au président Polk que le Minnesota devienne un nouvel état de l’Union.
Il aurait pu vivre dans l’aisance s’il ne s’était pas associé à des spéculateurs qui le spolièrent d’une bonne partie de sa fortune. Lui même, lorsque la ville fut constituée, donna un terrain estimé à 250.000$­, un cadeau royal sur lequel furent bâtis l’église romaine et le palais de justice. Il essaya bien de se refaire en achetant un cirque et de pratiquer une activité au dessus de ses compétences, si bien qu’il perdit le reste de sa fortune.
Mort pauvre à 58 ans, il repose au cimetière catholique près du monument à sa mémoire, que ses concitoyens, tardivement reconnaissants lui ont quand même érigé.

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Vital Guérin, fondateur de Saint-Paul (Minnesota)
1812 – 1870

Numerous Québécois were pushed west, toward 1820, but in 1821 a dreadful flood from the Red River, close to Winnipeg, forced them to leave Manitoba and head south.  This is why one can find a large number of French Canadians in what is now Minnesota.  It was the same with Vital Guerin dit Lafontaine, who is credited for founding Saint Paul, capital of the future state.  Vital Guerin was born in Saint-Rémy, July 17, 1812.  His father, died in 1865, was a voyageur, as Vital would later become, in 1832 in the service of Gabriel Franchère, the agent of an important fur company.  He was charged with driving three barges of goods from Montreal to Memphis (MN) with 132 men under his direction on an expedition which would last from spring until autumn.  Brought to the USA, he worked for three years for Jean-Baptiste Faribault and Pierre Provençal in Mendota and Traverse des Sioux.  A vast region having opened for colonization, tired from traveling, Vital settled on the vast territory of a certain Michel Phélan, who had had to abandon the territory because he was imprisoned for murder.  Vital constructed a log cabin where now stands the edifice of Ingersoll’s block in the heart of Saint Paul.  A neighboring territory carried the name: Pigs Eye.  Essentially, before Vital Guerin a Pierre Parent lived there, a not so catholic fellow, an amateur drunkard, a trafficker of all sorts, but who usually preferred to flex his biceps to discourage anyone who didn’t agree with him.  We must add that he would roll his one good eye in a disquieting manner, and it is for this that he was named Pigs Eye.  But back to our friend Vital.  The conventions of the West weren’t exactly wholesome and rosy, one would be chased out by other settlers who wanted to move onto your land.  He became associated with Pierre Gervais and sold him the half of his property.  But Gervais quickly abandoned his share and Vital approached Abraham Perry, a Swiss watch maker who raised livestock near Saint Paul.  Father of a large family and wanting to marry off his daughter, he married him to his daughter Adèle and the ceremony took place in Mendota on the 26th of January 1841.  Adele took care of the beef cows while Vital broke ground for farming.  Their life was far from comfortable since their cabin was only about 5 meters by 7 meters under a roof of birch bark.  No stove and few kitchen utensils, a kitchen filled with straw and a chest that served as a table.  Neighbors were far away.  Many, like Pigs Eye, trafficked alcohol.  They sold it to Indians who engaged in bloody fights when they’d drunk too much.  One day they killed a cow and a pig of our friend Vital.  But this was nothing yet.  Ten drunken savages attacked his cabin, broke a window and seemed set to kill everyone.  Vital came out, threatening to scramble the brains of the first one of them to come forward, but what would you do against ten men?  Bec de Faucon stepped in, chased the men out, while Adele and her two month old baby were stowed away at the neighbor’s.
The city grew rapidly as many newcomers arrived.  In 1849, Vital built himself a beautiful house on the corner of 7th street and Wabasha (Wabaska?).  This was even more necessary since they had 14 children and had been living until that point in the old cabin.  Vital was perhaps very rich, he owned immense territories in what would become the downtown of Saint Paul.  Unfortunately, he sold the large part of his land before the prices appreciated.  When the diocese was founded, he sold his land for $800.  It was a giveaway!
Vital was part of the delegation who in 1848 traveled to Washington to ask president Polk to make Minnesota a state.  He could have lived a life of ease were he not associated with speculators who spoiled the better part of his fortune.  Himself, during the founding of the city, gave away a territory estimated at $250,000, a gift on which the catholic church and the courthouse would be built.  He tried to rebuild his fortune by buying a circus and practicing a trade which was beyond his competence, until he lost the rest of his fortune.  He died a pauper at the age of 58.  He resides in the catholic cemetery close to his memorial/monument.

* Translation to English completed by Natalie Anderson.

About Geneological

Researching genealogy has been an interest of mine since 2007. Like most of my hobbies I became deeply involved. In addition to internet reseach, I have spent weeks at several libraries, have taken research vacations, and have acquired copious amounts of geneological data.
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